Come scegliere un telescopio astronomico

Un telescopio è un regalo sempre più popolare, soprattutto durante le vacanze. Può essere un portale per l’universo e fornire una vita di divertimento. Ma non esiste un telescopio “perfetto”, proprio come non esiste un’auto perfetta. Invece, dovresti scegliere un telescopio in base ai tuoi interessi di osservazione, stile di vita e budget. Molti (probabilmente la maggior parte) dei buoni telescopi per principianti costano 400 euro o più, anche se alcune scelte superbe sono disponibili per meno di 250 euro. Ecco quindi una guida per aiutarti a dare un senso all’“universo” dei modelli di telescopi disponibili oggi.

Il telescopio che desideri ha due elementi essenziali: ottica di alta qualità e una montatura stabile e perfettamente funzionante. Ed a parità di altre condizioni, i grandi strumenti mostrano di più e sono più facili da usare rispetto a quelli piccoli, come vedremo di seguito. Ma non trascurare la portabilità e la praticità: il miglior telescopio per te è quello che utilizzerai effettivamente. Ma ecco alcuni degli aspetti principali da valutare nella scelta di un telescopio astronomico (di cui puoi trovare un’ampia offerta a buon prezzo online, ad es. qui).

Apertura di un telescopio: la caratteristica principale

La caratteristica più importante di un telescopio è la sua apertura: il diametro della sua lente o specchio di raccolta della luce, spesso chiamato obiettivo. Cerca le specifiche del telescopio vicino al suo focheggiatore, nella parte anteriore del tubo o sulla scatola. Il diametro dell’apertura (D) sarà espresso in millimetri o, meno comunemente, in pollici (1 pollice equivale a 25,4 mm). Come regola generale, il tuo telescopio dovrebbe avere un’apertura di almeno 70 mm (2,8 pollici) e preferibilmente di più.

I telescopi dobson, che sono riflettori con una semplice montatura, offrono una grande apertura a un costo relativamente basso.

Un’apertura maggiore ti consente di vedere oggetti più deboli e dettagli più fini rispetto a una più piccola, il che è importante sia nell’osservazione dei pianeti e della Luna sia in quelli del profondo cielo, come nebulose e galassie. Ma un buon piccolo telescopio può ancora mostrarti molto, specialmente se vivi lontano dalle luci della città. Ad esempio, da un luogo buio è possibile individuare dozzine di galassie oltre la nostra Via Lattea attraverso un mirino con un’apertura di 80 mm (3,1 pollici).

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Ma probabilmente avresti bisogno di un telescopio da 15 o 20 cm per vedere quelle stesse galassie da un tipico cortile suburbano. E indipendentemente da quanto siano luminosi o scuri i tuoi cieli, la vista attraverso un telescopio con una grande apertura è più impressionante della vista dello stesso oggetto attraverso un telescopio più piccolo. Se non ne sei convinto, prova a fare una visita a un osservatorio astronomico durante una serata in cui è aperto al pubblico.

Evita i telescopi che sono pubblicizzati dal loro ingrandimento, specialmente potenze incredibilmente alte come 600 x. Per la maggior parte dei telescopi astronomici, l’ingrandimento utile massimo di un telescopio è 50 volte la sua apertura in pollici (o il doppio della sua apertura in millimetri). Quindi avresti bisogno di un cannocchiale da 30 cm per ottenere un’immagine decente a 600 x. E anche allora, dovresti aspettare una notte in cui le condizioni di osservazione sono perfette.

Un telescopio rifrattore, strumento utilizzabile anche per osservazioni terrestri.

I vari tipi di telescopio sul mercato

Esistono tre tipi fondamentali di telescopi fra cui occorre scegliere:

  • I rifrattori hanno una lente nella parte anteriore del tubo: è il tipo che probabilmente conosci meglio. Sebbene siano generalmente a bassa manutenzione, diventano rapidamente costosi all’aumentare dell’apertura. Nel gergo dei rifrattori, un apocromatico offre una qualità ottica migliore (ed è più costoso) di un acromatico della stessa dimensione.
  • I riflettori raccolgono la luce utilizzando uno specchio sul retro del tubo principale. Per una data apertura, questi sono generalmente il tipo meno costoso, ma dovrai regolare l’allineamento ottico di tanto in tanto – più spesso se lo sbatti molto – ma quella regolazione (chiamata collimazione) è semplice.
  • I telescopi composti (o catadiottrici), che utilizzano una combinazione di lenti e specchi, offrono tubi compatti e relativamente leggeri; due modelli popolari che vedrai spesso sono chiamati Schmidt-Cassegrain e Maksutov-Cassegrain.

La lunghezza focale dell’obiettivo (F o FL) è la chiave per determinare l’ingrandimento (“potenza”) del telescopio. Questa è semplicemente la lunghezza focale dell’obiettivo divisa per quella dell’oculare, che troverai sulla sua canna. Ad esempio, se un telescopio ha una lunghezza focale di 500 mm e un oculare da 25 mm, l’ingrandimento è 500/25 o 20 ×. La maggior parte dei tipi di telescopi viene fornita con uno o due oculari; si cambia l’ingrandimento cambiando oculari con diverse lunghezze focali.

I principali tipi di telescopi (sopra) e le relative ottiche (sotto).

La montatura: la parte più sottovalutata di un telescopio

Il miglior telescopio del mondo è inutile a meno che non si trovi su una montatura solida, stabile e perfettamente funzionante, che gli consenta di essere diretto verso la parte desiderata del cielo e di seguire un oggetto celeste in modo fluido e preciso mentre la Terra gira al di sotto di esso. In termini molto realistici, una montatura “stabile” è quella che, quando si utilizza una potenza da moderata ad alta, non vibra per più di un secondo circa dopo aver colpito il tubo.

In particolare, la vista non può oscillare così tanto quando tieni premuta la manopola di messa a fuoco che non puoi vedere quando hai trovato la messa a fuoco più nitida. E quando lasci la presa, l’obiettivo non deve saltare di lato. Ciò elimina completamente dalla considerazione il tipico telescopio semi-giocattolo “da grande magazzino”. Le montature progettate specificamente per i telescopi di solito rinunciano ai blocchi di fissaggio a vite singola a favore di anelli o piastre più grandi e più robusti.

Il tuo telescopio avrà bisogno di qualcosa di robusto per supportarlo. Molti telescopi vengono comodamente confezionati con treppiedi o supporti, sebbene i tubi di alcuni telescopi più piccoli spesso abbiano solo un blocco di montaggio che consente loro di essere fissati a un treppiede fotografico standard con una singola vite. Ma attenzione: un treppiede che sia abbastanza buono per scattare foto della tua famiglia potrebbe non essere abbastanza stabile per l’astronomia.

Una montatura altazimutale, usata sovente dai grandi telescopi.

Sebbene ci siano variazioni su un tema, incontrerai due tipi di montatura per telescopio: altitudine-azimut (o “alt-az”) ed equatoriale. Su alcune montature il cannocchiale oscilla a sinistra e a destra, su e giù, proprio come farebbe su un treppiede fotografico; questi sono conosciuti come supporti altazimutali (o alt-az). Una montatura alt-az funziona come la testa di panoramica e inclinazione di un treppiede, spostando l’oscilloscopio su-giù (in altitudine) e sinistra-destra (in azimut).

Molti riflettori vengono forniti su una piattaforma di legno elegantemente semplice, nota come Dobson, che è una variazione della montatura altazimutale. Un meccanismo più complesso, progettato per tracciare il movimento delle stelle ruotando su un unico asse, è chiamato montatura equatoriale. Questi tendono ad essere più grandi e più pesanti dei modelli altazimutali; per usare correttamente una montatura equatoriale dovrai anche allinearla alla Polare, cioè alla stella polare.

Per un telescopio destinato all’astronomia, e per il quale la fotografia è una prospettiva futura, si dovrebbe prendere in considerazione una qualche forma di montatura equatoriale che contrasti automaticamente la rotazione terrestre. È molto più facile tracciare un oggetto celeste grazie a un cannocchiale ausiliario montato in questo modo, poiché devi preoccuparti solo di ruotare il cannocchiale attorno a un asse, non due contemporaneamente, come nell’alt-az.

Il puntamento ed i movimenti di una montatura equatoriale.

Quando una montatura equatoriale è impostata correttamente, ruotare il controllo al rallentatore del suo asse polare è tutto ciò che serve per mantenere un oggetto in vista. Le montature più sofisticate, comprese le moderne montature altazimutali high-tech, hanno azionamenti del motore elettrico integrati per farlo, permettendoti di concentrarti sull’osservazione. Quindi un tipo di montatura è migliore dell’altro? Non proprio, poiché ognuno ha i suoi punti di forza.

Per l’osservatore occasionale che desidera un telescopio altamente portatile che può essere rapidamente installato in una varietà di posizioni, è preferibile un’altazimutale, in particolare un dobson. Un equatoriale, sebbene virtualmente obbligatorio per la maggior parte delle forme di astrofotografia e osservazioni critiche della Luna e dei pianeti ad alta potenza, deve avere il suo asse polare allineato con l’asse di rotazione della Terra, e richiede più tempo se vuoi farlo in modo preciso.

I telescopi Go To controllati da computer

Alcuni telescopi sono dotati di piccoli motori per spostarli nel cielo con la semplice pressione di un pulsante della tastiera. Nei modelli più avanzati di questo tipo, spesso chiamati telescopi “Go to” (che sono dei veri e propri strumenti “chiavi in mano”), un piccolo computer è integrato nella pulsantiera. Dopo aver inserito la data, l’ora e la posizione correnti (e molti modelli più recenti non richiedono nemmeno di farlo), il telescopio può puntare e tracciare migliaia di oggetti celesti.

Un classico esempio di telescopio GoTo. Ne trovi diversi fra cui scegliere qui.

Alcuni di questi telescopi ti consentono di scegliere una visita guidata dei più belli oggetti celesti, completa di una lettura digitale che descrive ciò che si sa di ogni oggetto. Ma i telescopi Go to non sono per tutti: il processo di configurazione potrebbe creare confusione se non sai come trovare le stelle luminose di allineamento nel cielo. Ed i modelli Go to di prezzo inferiore sono dotati di aperture più piccole rispetto ai cannocchiali entry-level di prezzo simile che non hanno elettronica.

I telescopi Go To controllati da computer compaiono sul mercato in varie forme. Alcuni hanno supporti controllati da un computer integrato, altri in remoto da un PC esterno. Ciò consente di indirizzare lo strumento verso qualsiasi oggetto nel database del computer. A prima vista queste unità “Go to” sembrerebbero essere la risposta al sogno di un principiante, dal momento che apparentemente eliminano il duro lavoro di trovare oggetti sfuggenti come galassie deboli, ammassi stellari e asteroidi.

“Ehi,” potresti pensare, “non devo imparare il cielo!”. Ma non è proprio così. Non si può negare che, se ben progettati (leggi costosi), questi telescopi robotici sono molto divertenti da usare, poiché quasi magicamente volano attraverso il cielo alla ricerca di qualunque cosa tu abbia digitato, concentrandosi sul bersaglio da presentare nell’oculare . Ma questa tecnologia sta solo cominciando a maturare al punto in cui questi cannocchiali si orienteranno automaticamente quando li porti fuori e li accendi.

Quasi tutti i sistemi Go to ti chiederanno di inserire la posizione geografica del tuo sito di visualizzazione (o della città più vicina) e la data e l’ora all’inizio di ogni sessione di osservazione. Ciò consente al computer di calcolare la posizione di qualsiasi oggetto celeste che potresti guardare. Spesso dovrai anche livellare il tubo del telescopio, puntarlo verso nord (o verso sud nell’emisfero australe), quindi lanciarti in una procedura di allineamento che utilizza due stelle luminose (che devi conoscere per nome) per sincronizzare il sistema di coordinate del telescopio con la volta del cielo.

Due piccoli moderni telescopi robotici comandati da un computer.

È vero che questa routine di configurazione è facilmente padroneggiata con la pratica. Ma ci vuole tempo. E per qualcuno che non ha completamente familiarità con il cielo, la stragrande maggioranza dei telescopi robotici ha il potenziale per essere molto frustrante all’inizio. Tuttavia, qualche aiuto è in arrivo. I Go To di ultima generazione includono i propri dispositivi Global Positioning System per dirti esattamente dove ti trovi e che ore sono, rendendo la configurazione un po’ più semplice.

Poi c’è la questione di quanto accuratamente le parti meccaniche puntino effettivamente il telescopio dove l’elettronica pensa che stia puntando. Ai tipici ingrandimenti astronomici, qui non c’è spazio anche per errori molto piccoli, il che significa qualsiasi riduzione dei costi nella progettazione meccanica e nella produzione. In pratica, un telescopio astronomico Go To realizzato a buon mercato non funzionerà, non importa quanto siano eleganti i componenti elettronici.

I cercatori e l’avventura dell’astrofotografia

Quando viene utilizzato a una potenza medio-alta, un telescopio mostra solo una piccola porzione di cielo. Ciò rende il puntamento di un obiettivo un processo frustrante a meno che il telescopio non abbia un “cercatore”. Come suggerisce il nome, un cercatore ti aiuta a localizzare gli oggetti celesti. Tutti tranne gli strumenti più piccoli ne hanno bisogno. Il più comune è un telescopio in miniatura fissato da una staffa vicino all’oculare del cannocchiale principale.

Un esempio di cercatore al servizio di un telescopio astronomico.

Il cercatore ha un basso ingrandimento e quindi un ampio campo visivo, ed è dotato di mirino come un fucile. Una volta allineato correttamente con il cannocchiale principale, centrare un oggetto nel mirino lo porta nella vista del telescopio principale. Hai bisogno di un cercatore ragionevolmente grande e di alta qualità. Cercane uno che abbia un’apertura (obiettivo frontale) maggiore di 25 mm e che appaia ben fatto. I cercatori stupidi e quasi inutili sono fin troppo comuni sui telescopi economici.

Un’alternativa popolare è il mirino riflesso, che proietta un punto o uno o più anelli di luce sullo sfondo del cielo quando guardi da dietro. Molte persone preferiscono questa opzione intuitivamente semplice, ma sei limitato agli oggetti ad occhio nudo perché questo tipo di mirino non ha ingrandimento e non ha più apertura di raccolta della luce della pupilla del bulbo oculare. Tuttavia, puoi ancora saltare da bersagli ad occhio nudo a oggetti del cielo profondo usando il mirino principale alla sua potenza più bassa, se hai mappe del cielo sufficientemente dettagliate.

Supponendo che tu abbia acquistato un nuovo telescopio (trovi modelli con un eccellente rapporto qualità/prezzo qui), è quasi inevitabile che desideri utilizzarlo per catturare la bellezza di un’immagine planetaria su pellicola o per emulare la meravigliosa galleria di fotografie del cielo profondo che abbelliscono riviste come Le stelle o altre. In linea di principio non c’è motivo per cui non dovresti essere in grado di farlo, data l’attrezzatura, l’inclinazione e il tempo necessari.

Un rifrattore apocromatico è una delle scelte migliori per la fotografia degli oggetti del profondo cielo.

Ma è saggio abituarsi a far funzionare visivamente il nuovo telescopio e imparare a muoversi nel cielo, prima di intraprendere l’avventura astrofotografica. La fotografia del cielo può essere incredibilmente gratificante, ma è tanto un’arte quanto una scienza. La curva di apprendimento può essere ripida, l’attrezzatura può diventare costosa e ottenerla nel modo giusto può richiedere molto tempo. Anche se qualsiasi telescopio ti consentirà di riprendere la Luna, per quasi tutto il resto avrai bisogno di un mirino su una montatura molto rigida, ben progettato e guidata con precisione.