Come andare a caccia di ragni e scorpioni

Nel mondo degli insetti, i ragni e gli scorpioni – facenti entrambi parte della classe degli “aracnidi” – sono animali abbastanza temibili: sono il piccolo equivalente di lupi, leoni o squali. La loro conoscenza sul campo rappresenta quindi un “must” per il naturalista dilettante, nonché per il collezionista. In questo articolo vedremo come un adulto responsabile possa andare in sicurezza a caccia di ragni e scorpioni, magari accompagnando i propri figli in questa esperienza a contatto con la natura. Dato che molte specie di aracnidi sono velenose, l’esperienza deve essere svolta sempre alla presenza di un adulto.

In Italia vivono circa 1600 specie di ragni. Appartenente al phylum degli artropodi come quello degli insetti, l’ordine dei ragni (scientificamente Araneae) conta nel mondo almeno 48.200 specie di ragno e 120 famiglie classificate dai tassonomisti. I ragni sono artropodi a respirazione d’aria che hanno otto zampe e chelicerae con zanne in grado di iniettare veleno. Sono il più grande ordine di aracnidi e si collocano al settimo posto nella diversità totale delle specie tra tutti gli ordini di organismi.

I ragni si trovano in tutto il mondo in tutti i continenti ad eccezione dell’Antartide e si sono affermati in quasi tutti gli habitat con l’eccezione della colonizzazione aerea e marina. Anatomicamente, i ragni (come con tutti gli aracnidi) differiscono dagli altri artropodi in quanto i soliti segmenti corporei sono fusi in due tagmata, il prosoma o cefalotorace e l’opistosoma o l’addome e uniti da un piccolo peduncolo cilindrico. A differenza degli insetti, inoltre, i ragni non hanno antenne.

Tipi di ragni esistenti. La figura dà un’idea della loro varietà e diversità.

I ragni: come si alimentano e quali sono pericolosi

I ragni sono degli straordinari predatori, e utilizzano diverse strategie di caccia. Alcune specie, ad esempio, costruiscono delle intricate ragnatele per irretire gli insetti volanti di passaggio. Altri ragni, invece, cercano la loro preda a terra. I ragni delle trappole scavano buche, le coprono con porte sporche incernierate con seta di ragno e rimangono in attesa che le prede vi passino sopra. Allo stesso modo, alcuni ragni si nascondono all’interno dei fiori per sorprendere gli insetti che si alimentano.

Qualunque sia la loro strategia di caccia, la stragrande maggioranza dei ragni segue la stessa procedura base di uccisione e alimentazione. L’arma principale del ragno è la sua chelicerae, un paio di mascelle articolate davanti alla bocca. Ogni mascella ha due parti principali: il segmento basale, la maggior parte della mascella e la zanna affilata alloggiata al suo interno. Normalmente, la zanna è ritratta nel segmento basale. Quando il ragno cattura la sua preda, fa oscillare le zanne nel corpo dell’animale.

Le zanne funzionano come una sorta di aghi ipodermici. Hanno un piccolo foro nella punta e un condotto vuoto all’interno. Il dotto conduce alla ghiandola velenosa, all’interno del segmento basale o più indietro nel cefalotorace. Quando il ragno trafigge la sua preda con la zanna, spreme il veleno, iniettando all’animale abbastanza neurotossina per paralizzare o uccidere. Questo assicura al ragno di potersi nutrire della sua preda in modo tranquillo, senza il rischio di una lotta.

Le parti e gli organi che caratterizzano un ragno.

Dopo aver paralizzato la sua preda, alcuni ragni possono avvolgerla nella seta per facilitare il trasporto di ritorno al nido. Alcune specie in realtà coprono la preda di seta prima di iniettare il veleno, facilitando l’attacco. Un ragno femmina può riportare la preda avvolta ai suoi giovani ragni e un maschio può portare la preda avvolta a una femmina come dono di corteggiamento. La maggior parte dei ragni non mangia la preda intera; invece espellono gli enzimi digestivi dentro o dentro l’animale per liquefarlo.

Alcuni ragni usano le zanne per iniettare il liquido digestivo direttamente nell’animale. Questo tipo di ragno liquefa l’interno dell’animale, lasciando l’esoscheletro più o meno intatto. Quindi succhia i resti liquefatti nello stomaco attraverso i peli delle sue chelicere e della bocca, che fungono da filtro. Altre specie di ragno, invece, masticano le loro prede con “denti” dentellati sulle chelicere prima di vomitare fluido digestivo sul corpo e succhiare i resti liquidi. In ogni caso, si tratta di sistemi assai efficienti.

Una percentuale molto piccola di ragni è velenosa per l’uomo. Velenoso, in questo contesto, significa che i ragni possono iniettare nell’uomo un veleno pericoloso. Gli effetti del veleno del ragno variano a seconda della specie, dell’età e del sesso del ragno e dell’età e della salute della persona morsa. Le neurotossine nel veleno possono influenzare il sistema nervoso umano, causando vertigini, difficoltà respiratorie, nausea, visione offuscata e rigidità muscolare, tra le altre cose.

Le zanne attraverso cui i ragni iniettano il veleno nella preda.

Il veleno può anche uccidere i tessuti che circondano il morso. Generalmente, se una vittima del morso riceve assistenza medica, subirà un danno minimo. Se non trattato, un morso di ragno può uccidere, anche se ciò è molto raro. In Italia, i ragni pericolosi più famosi sono la malmignatta o vedova nera (Latrodectes tredecimguttatus), il ragno violino (Loxosceles rufescens), la Segestria fiorentina, il ragno dal sacco giallo (Cheiracanthium punctorium), la falsa tarantola (Lycosa tarentula).

Tuttavia, i ragni sono solitari per natura e mordono l’uomo soltanto se si sentono minacciati. Il ragno violino è ritenuto uno dei due ragni più pericolosi presenti sul territorio italiano, a causa del suo potente veleno con effetto necrotizzante responsabile del cosiddetto loxoscelismo. Fortunatamente, questa specie inietta il suo veleno solo nel 40 percento dei morsi, ed i suoi effetti più gravi, che possono sfociare sino all’amputazione di un arto, emergono soltanto nei soggetti molto sensibili.

La malmignatta o vedova nera, invece, è indubbiamente il ragno più pericoloso presente sul territorio italiano. Il suo morso può infatti avere effetti letali, principalmente su bambini, anziani o soggetti debilitati fisicamente. A causa delle piccole dimensioni, circa 15 millimetri nella femmina, il morso non è immediatamente doloroso, ma successivamente provoca nausea, vomito, dolori addominali e sensazione di morte imminente, con possibili squilibri a livello pressorio e del ritmo cardiaco.

Una malmignatta, o vedova nera mediterranea.

Come andare alla ricerca di ragni da studiare

Nel 2003, è stata approvata in Italia una normativa che impedisce la detenzione e la vendita di aracnidi pericolosi, categoria generale nella quale sono stati ricompresi, implicitamente e ingiustificatamente, anche alcune migali. Se sei a caccia di ragni velenosi al solo scopo di ricerca scientifica (alcuni collezionisti cercano invece insetti e aracnidi per esporli in teche di vetro), devi conoscere bene le loro abitudini di vita, che nel caso delle 5 specie più velenose presenti in Italia sono le seguenti:

  • La Segestria fiorentina è possibile trovarla in cantine, fessure e vecchie abitazioni, soprattutto quelle con mura non lisce, dato che la specie non è in grado di scalarle. In Italia è presente in tutte le regioni.
  • Il ragno dal sacco giallo predilige gli spazi aperti come prati e terreni incolti, dove costruisce tra foglie e arbusti una particolare sacca di seta, non utilizzata per cacciare ma principalmente per scopi riproduttivi.
  • La falsa tarantola vive negli spazi aperti, principalmente in Italia centro-meridionale e in particolare in Puglia, dove scava buche nel terreno profonde una ventina di centimetri.
  • Il ragno violino si introduce facilmente in casa in cerca di prede o di insetti morti, ed essendo lucifugo (non ama la luce), spesso si infila sotto i vestiti, dentro le calzature o sotto le coperte del letto.
  • La malmignatta o vedova nera vive nei terreni brulli o vicino a muretti e sassi, e raramente può costruire la sua tana vicino alle abitazioni. In Italia si trova principalmente a Sud e nel Centro Italia.

Ora vedremo, invece, come individuare i ragni d’erba (Agelenopsis) al buio usando solo una torcia. È divertente, affascinante e semplice. Pur avendo ghiandole velenifere, le zanne di questi ragni hanno difficoltà a penetrare nella pelle umana. Avrai bisogno di una torcia luminosa (come quelle a led che puoi trovare online, ad esempio qui) e dell’erba corta in un’area oscura, buia. Una fotocamera o videocamera è opzionale se vuoi mostrare ad altre persone quanto sia divertente e semplice!

Un esempio di ragno d’erba e la sua ragnatela.

Posiziona la torcia  contro la testa all’altezza degli occhi e puntando verso la direzione in cui stai guardando. Fai brillare la luce sull’erba di fronte a te a circa 1,8-2,5 metri di distanza. Puoi trovare ragni molto più lontani di 3 metri da te, ma è più difficile raggiungerli senza perderseli mentre li si cerca di raggiungere. Gira lentamente la testa avanti e indietro e cerca una piccola “goccia di rugiada” come bagliori nell’erba. Questi sono in realtà gli occhi dei ragni che riflettono la tua luce.

Prendi nota di dove si trova esattamente un bagliore e cammina direttamente verso di esso, mantenendo la torcia in quella zona. Tuttavia, una volta individuata la posizione, non è necessario mantenere la luce sulla tua testa perché probabilmente non vedrai il riflesso una volta che inizi a muoverti. Quando arrivi nel posto in cui hai visto il bagliore, devi avvicinarti molto al suolo perché questi ragni sono piccoli. Tuttavia, di solito sono abbastanza educati e restano fermi in modo da poterli trovare.

Se vuoi catturare il ragno, mettigli sopra un barattolo di vetro o di plastica trasparente (così sarai in grado di vedere sempre il ragno). Con alcuni tipi di ragno devi agire in fretta per evitare di perderlo. Abbassa il barattolo sopra il ragno per fermare il suo movimento. Assicurati che il bordo del vetro sia piatto contro il terreno in modo che il ragno non possa strisciare fuori. Fai scorrere un pezzo di carta semirigido sotto il barattolo. Il ragno rimarrà intrappolato fra le 2 superfici. Infine, capovolgi il tutto.

Il semplice metodo di cattura di un ragno.

Gli scorpioni: caratteristiche e pericolosità

Gli scorpioni sono tra i più antichi invertebrati del pianeta, avendo circa 450 milioni di anni. Sono aracnidi predatori dell’ordine degli Scorpioni. Hanno otto zampe e sono facilmente riconoscibili dalla coppia di chele afferranti e dalla coda stretta e segmentata, spesso trasportata in una caratteristica curva in avanti sul dorso, che termina con un pungiglione velenoso. Gli scorpioni hanno dimensioni comprese tra 9 mm (Typhlochactas mitchelli) e 23 cm (Heterometrus swammerdami).

Tutti gli scorpioni pungono e tutti sono velenosi. Inoltre, si nascondono in luoghi in cui sono difficili da individuare, e poi tendono un’imboscata alla loro preda – o al tuo piede – in un attacco improvviso. E poi schiacciano brutalmente le loro vittime con le tenaglie, bruciando le loro prede con una minacciosa paralisi tossica di neurotossine e inibitori degli enzimi prima di sottoporla a uno spruzzo di acido che dissolve i tessuti, dopo di che assorbono freddamente tutto ciò che resta.

Un bellissimo scorpione fotografato in India.

Tuttavia, la stragrande maggioranza delle specie di scorpione non rappresentano una grave minaccia per l’uomo e, nella maggior parte dei casi, gli adulti sani non hanno bisogno di alcun trattamento medico dopo essere stati punti. È noto che solo circa 25 specie hanno veleno in grado di uccidere un essere umano. In alcune parti del mondo con specie altamente velenose, tuttavia, si verificano regolarmente decessi umani, principalmente in aree con accesso limitato alle cure mediche.

La storia evolutiva degli scorpioni risale al periodo siluriano, cioè a 435 milioni di anni fa. Si sono adattati a una vasta gamma di condizioni ambientali e ora possono essere trovati in tutti i continenti tranne l’Antartide. Gli scorpioni contano circa 1.750 specie descritte, con 13 famiglie (viventi) esistenti riconosciute fino ad oggi. La tassonomia ha subito cambiamenti e probabilmente cambierà ulteriormente, poiché gli studi genetici stanno portando delle nuove informazioni.

Anatomia di uno scorpione.

Lo scorpione comune vive dai 3 ai 5 anni. Alcune specie raggiungono i 10-15 anni d’età. Da un punto di vista sociale, sono solitari. Per vivere necessitano ambienti umidi in quanto si disidratano facilmente arrivando alla morte. Quindi gli scorpioni temono molto gli sbalzi di temperature e la scarsa umidità. Non temono invece il freddo, in quanto d’inverno rallentano il loro metabolismo. Le specie di scorpioni note che vivono in Italia sono, essenzialmente, le seguenti otto:

  • Euscorpius italicus. Di colore nero, arriva a misurare dai 5 ai 6 cm. Vive anche nelle case, legnaie o nelle cantine.
  • Euscorpius flavicaudis. Di colore scuro, bruno nerastro, misura dai 3,5 cm ai 4,5 cm.
  • Euscorpius alpha. Nero e di piccole dimensioni: non supera i 3 cm. Lo si trova nella regione Alpina.
  • Euscorpius gamma. Totalmente scura con sfumature rossastre, non arriva a 3 cm. Vive in altura, predilige luoghi umidi e crepacci.
  • Euscorpius germanus. Totalmente nero, misura tra i 18 mm e i 30 mm. Vive in altura fino a 2000 metri di altitudine e in zone molto umide.
  • Euscorpius sicanus. Di dimensioni medie, tra i 30 e i 40 mm. Ha diverse colorazioni anche chiare. Una specie sinantropa che vive in città. Presente soprattutto nel Sud Italia.
  • Euscorpius tergestinus. Di dimensioni medie dai 30 ai 40 mm. Vive anche in città e non teme la presenza umana. Diffuso nel nordest, nell’Adriatico. Assente al Sud.
  • Buthus occitanus. Nuova specie introdotta in Italia, originaria della Spagna. Ha un veleno molto potente che provoca una febbre molto alta per almeno due giorni.

Un Escorpius Italicus, uno scorpione piuttosto comune nel nostro Paese.

Sebbene gli scorpioni siano ben dotati di occhi – una coppia in cima al loro cefalotorace (“testa-petto”) e altre da due a cinque coppie lungo i lati anteriori di esso – hanno una vista scadente al di fuori dello spettro blu-verde. È un peccato, considerando che questo aracnide viene individuato alla luce della luna da una lucertola, un serpente, un roditore o un uccello predatore e può essere quindi catturato. Il modo migliore per evitare questo destino è, per lo scorpione, quello di mettersi al riparo.

Ma come può lo scorpione sapere se è in pericolo se i suoi occhi non sono in grado di rilevare la lunghezza d’onda della luce che emana dalla luna? La loro soluzione elegante, a quanto pare, è stata quella di sviluppare una cuticola caricata con beta-carbolina e altri prodotti chimici luminescenti. Quando l’esoscheletro dello scorpione viene colpito dalla luce della luna – che, come riflesso della luce solare, contiene alcuni degli stessi raggi UV – si illumina nella notte.

In questo senso, l’intero corpo dello scorpione funziona come un occhio, altamente sensibile alle piccole quantità di luce UV. Se uno scorpione si vede luminescente – qualcosa che può fare solo perché la lunghezza d’onda della sua luminescenza rientra nello spettro blu-verde – sa che è esposto e deve cercare copertura. Pertanto, occorre cercarli prima del sorgere della luna piena, che inonda di luce la notte e “accende” gli scorpioni, facendo sì che per istinto corrano a nascondersi.

Alcuni scorpioni di un museo USA illuminati con raggi UV, o “luce nera”.

Come andare a caccia di scorpioni di notte

Non sarai molto efficace nella caccia allo scorpione se non hai idea di dove siano questi piccoli esemplari. Il modo più semplice per scoprire queste creature notturne è con una luce nera a basso costo, cioè con torce che emettono luce ultravioletta del tipo UV-B (ne puoi  trovare diverse ad es. qui). In alternativa, puoi correre al tuo negozio di ferramenta locale e acquistare una torcia tascabile a luce nera per meno di 10 euro. Se, spendi di più, puoi ottenere una lampada UV-B di dimensioni industriali.

Le luci nere sono efficaci a causa della qualità luminescente degli scorpioni. Quando vengono colpiti da una luce nera, brilleranno di un colore giallo-blu-verde che crea un bagliore nel buio. Alcuni cacciatori di scorpioni cattureranno gli scorpioni dopo averli individuati, rilasciandoli in natura in seguito, un po’ come fanno i pescatori che si dedicano alla pesca sportiva solo per il gusto di catturare un pesce. Pertanto, vediamo come si può trascorrere qualche ora dedicandosi a questo singolare hobby.

Il momento migliore per cacciare gli scorpioni è quando il tempo è bello e caldo. La cosa grandiosa degli scorpioni notturni è che ci dà un momento della giornata per cercarli. Anche se potresti ancora vederli durante il giorno, sono più comuni di notte. Oltre alla luce nera, avrai bisogno di scarpe attillate. Ricorda, stai dando la caccia allo scorpione, non viceversa. L’ultima cosa che vuoi è essere punto. Quindi, assicurati di abbandonare le infradito e indossa scarpe da ginnastica o scarponcini.

Una torcia UV con luce nera a 395 nm utilizzabile per la caccia agli scorpioni e non solo. Ne puoi trovare vari modelli in vendita online, ad esempio qui.

Il bagliore fluorescente degli scorpioni sotto una luce nera è causato dalle proteine ​​sullo strato esterno del loro esoscheletro. Gli scorpioni non vanno troppo lontano dalle loro case. Tuttavia, amano nascondersi. Gli scorpioni si trovano di solito vicino all’esterno delle strutture. Sfortunatamente, ciò rende molto più facile per loro entrare nella tua casa o azienda. Gli scorpioni mangiano insetti più piccoli, pertanto è più probabile che li trovi dove ci sono anche altri insetti di cui possono cibarsi.

Possiamo andare a caccia degli scorpioni, con la torcia UV in mano, nelle notti senza luna. Altrimenti potremmo avere solo poco tempo prima del sorgere della luna. Anche le notti ventilate non sono l’ideale per una ricerca di scorpioni. Gli scorpioni, infatti, perseguitano gli insetti rilevando le vibrazioni attraverso gli organi sensoriali nella punta delle gambe e peli specializzati sulle loro pinze, quindi il vento può disturbare la loro strategia di caccia e tenerli nascosti nelle loro tane.

La torcia UV permette di individuare facilmente gli scorpioni anche a grande distanza.

Se siete estremamente fortunati, potreste assistere a a due scorpioni che fanno ciò che gli aracnofili chiamano la “promenade à deux”: una “danza” di accoppiamento elaborata e altamente ritualizzata della creatura. Il maschio afferra il pedipalpo della femmina (piccoli artigli della bocca) nel suo, e poi la fa danzare in giro in cerca di un buon posto per depositare il suo spermatoforo, il pacchetto di spermatozoi che la femmina prenderà nel suo opercolo genitale, innescando così il rilascio dello sperma.