Come andare a caccia di fossili: guida pratica

La caccia ai fossili è un affascinante passatempo apprezzato da famiglie e individui di tutte le età e livelli di esperienza durante tutto l’anno. Passando solo un po’ di tempo a imparare le basi, tutti possono provare l’emozione di trovare prove delle creature preistoriche e degli ambienti in cui vivevano. Questo articolo offre alcune indicazioni per iniziare, inclusi i posti migliori in cui cercare, l’attrezzatura occorrente e le tecniche per effettuare la caccia ai fossili in modo efficace e sicuro. Insomma, una utile guida pratica per un paleontologo dilettante, mentre il riconoscimento dei fossili viene trattato in un articolo a parte.

L’uso moderno della parola “fossile” si riferisce all’evidenza fisica della vita preistorica che è conservata da un periodo di tempo anteriore alla storia umana registrata. Non esiste un’età universalmente concordata in cui le prove possano essere definite fossilizzate, tuttavia è ampiamente inteso che comprende qualcosa di più di qualche migliaio di anni. Tale definizione include i nostri antenati umani preistorici e la fauna dell’era glaciale, nonché gruppi fossili più antichi come i dinosauri, le ammoniti ed i trilobiti.

I fossili più antichi hanno più di tre miliardi e mezzo di anni. Sono semplici alghe unicellulari (a cellula singola), molto simili alle alghe che esistono ancora oggi. L’evoluzione è stata molto lenta fino a circa settecento milioni di anni fa, quando si sono evoluti organismi unicellulari con cellule più grandi e complesse. Non molto tempo dopo, poco più di mezzo miliardo di anni fa, apparvero organismi multicellulari (a molte cellule). Invece di essere composti da una sola cellula, gli organismi multicellulari hanno un numero enorme di cellule, raggruppate in base alla loro funzione.

Fossili di trilobiti, antichi artropodi marini.

Diversi tipi di organismi pluricellulari si sono evoluti in brevissimo tempo, geologicamente parlando. I paleontologi non comprendono ancora molto bene come sia successo. Molti di questi primi tipi di organismi pluricellulari, come vongole, lumache e coralli, sono ancora oggi abbondanti. Tipi di animali più complessi, come rettili, uccelli e mammiferi, si sono evoluti ancora più recentemente nel tempo geologico, ed è certamente interessante per uno scienziato dilettante poterli cercare.

I fossili si trovano comunemente in tutto il mondo, anche se solo una piccola parte della vita precedente è diventata una documentazione fossile, forse meno di un miliardesimo. La maggior parte degli organismi viventi è semplicemente decaduta senza lasciare traccia dopo la morte. Pertanto, l’abbondanza di fossili riflette l’immenso numero di organismi che hanno vissuto e il vasto periodo di tempo durante il quale le rocce si sono accumulate. Per saperne di più su come si formano i fossili guarda online.

I primi fossili scoperti risalgono a 3,5 miliardi di anni fa, tuttavia non è stato fino a circa 600 milioni di anni fa che la complessa vita multicellulare ha iniziato a entrare nella documentazione fossile e, ai fini della caccia ai fossili, la maggior parte degli sforzi sono diretta verso i fossili di questo età e più recenti. La scala geologica è divisa in epoche che sono ulteriormente suddivise in periodi, di cui il più frequentemente citato è il periodo giurassico (dall’era mesozoica), famoso per l’abbondanza di dinosauri.

Le principali ere che compongono la scala geologica.

Dove dobbiamo cercare i fossili

Il primo passo per capire dove cercare i fossili è apprezzare la distribuzione delle rocce portanti fossili e le condizioni che hanno portato alla loro formazione e alla successiva esposizione. Le rocce rivelano le condizioni presenti al momento della loro formazione e le forze che successivamente hanno influenzato il loro carattere. Esistono tre tipi di roccia primaria: sedimentaria, formata da sedimenti accumulati, ad es. sabbia, limo e resti scheletrici; ignea, formata da roccia fusa che si è raffreddata e indurita; e rocce metamorfiche, che sono state alterate in modo significativo dal calore e/o dalla pressione.

I fossili si trovano più comunemente all’interno delle rocce sedimentarie, a causa delle favorevoli condizioni di sepoltura e della limitata alterazione nel tempo. Le rocce sedimentarie si formano sulla superficie terrestre quando i sedimenti si accumulano nei fiumi, nei laghi e in particolare sul fondo del mare. Tra le rocce sedimentarie comuni vi sono: l’arenaria, composta prevalentemente da granuli di roccia erosa; il calcare, composto prevalentemente da detriti di conchiglia e scheletri planctonici; e lo scisto, formato da argilla indurita (originariamente depositata come fango).

Un fossile di crinoide, o giglio di mare.

Le rocce sedimentarie possono subire un cambiamento considerevole milioni di anni dopo la deposizione con conseguente nuovo tipo di roccia, ad es. ardesia. Queste rocce “alterate” sono collettivamente conosciute come metamorfiche. L’ardesia era in origine un sedimento fangoso che è stato poi compattato e indurito per formare scisto (una roccia sedimentaria), nel tempo lo scisto è stato esposto a una maggiore pressione e calore all’interno del terreno, a causa del movimento continentale e/o dell’attività tettonica. Nel tempo il tessuto dello scisto è stato modificato, sostituendo il tessuto originale e convertendolo in una roccia metamorfica, per cui i fossili all’interno dell’ardesia sono spesso appiattiti e distorti.

In occasioni molto rare i fossili possono essere trovati anche all’interno di rocce ignee in cui la roccia fusa fuoriesce sulla superficie terrestre e avvolge gli organismi sul suo cammino, come un albero. In questo esempio se la roccia fusa si raffredda e si indurisce in meno tempo di quanto necessario per trasformare l’albero in cenere, la roccia indurita può formare uno stampo solido attorno all’albero. Per un breve periodo di tempo, i tessuti degli alberi si deteriorano lasciando una camera vuota all’interno della roccia, alcuni esempi conservano persino la trama della corteccia esterna sulle pareti dello stampo.

Avendo riconosciuto i depositi sedimentari inalterati come la principale fonte di fossili, il passo successivo è capire dove si trovano tali rocce. Le mappe geologiche del territorio che vogliamo esplorare rappresentano quindi un utile punto di partenza, in quanto rivelano l’età e il tipo di rocce presenti in superficie; si noti che la roccia superficiale si trova generalmente sotto alle rocce più vecchie, a meno che forze geologiche significative non abbiano causato instabilità / piegatura del paesaggio.

Esemplari di ammoniti fossili, antichi molluschi cefalopodi.

Le rocce pre-cambriane (rosse) che risalgono a 542-488 anni fa, non contengono ossa di rettili poiché questo gruppo non si è evoluto molto tempo dopo. Allo stesso modo le ammoniti sono confinate ai periodi giurassico e cretaceo, alla fine dei quali si estinsero. Una conoscenza di quali organismi esistevano durante quali periodi è utile. L’età da sola non determina quali fossili si possano incontrare: il mondo preistorico aveva fiumi, coste, mari, oceani e deserti, per cui ad es. i calcari giurassici possono contenere ammoniti, ma i sedimenti fluviali giurassici no, poiché le ammoniti erano esclusivamente marine.

Una volta compresa la geologia di base dell’area, il passo successivo è la ricerca di luoghi in cui è esposta la roccia fresca. Ciò non è sempre facile, poiché gli affioramenti interni sono spesso oscurati sotto il suolo e le località costiere potrebbero essere inaccessibili. Fortunatamente ci sono luoghi ben documentati in cui può avvenire la raccolta di fossili, tra cui cave e molte località costiere. L’autorizzazione e l’assicurazione sono di solito necessarie per accedere alle cave, pertanto è meglio accompagnarsi a un gruppo di geologia locale. D’altra parte, le località costiere sono generalmente accessibili senza autorizzazione.

Qual è l’attrezzatura necessaria?

La caccia ai fossili può variare da una tranquilla passeggiata su una spiaggia in pantaloncini e maglietta durante l’estate, a sfide fisiche estreme nel cuore dell’inverno. Oltre a riconoscere la necessità di vestire in modo appropriato, vale la pena dedicare un po’ di tempo alla selezione degli strumenti necessari per assisterti durante il viaggio. La preparazione anticipata e accurata della nostra spedizione contribuirà a garantire che la visita o l’escursione sia produttiva e sicura.

Un GPS e una lente di ingrandimento sono due strumenti preziosi per la caccia ai fossili.

L’abbigliamento dipende dal periodo dell’anno, poiché la caccia ai fossili può essere intrapresa durante tutto l’anno, sebbene l’inverno e la primavera tendano a produrre un maggior volume di reperti lungo i tratti costieri a causa dell’azione di purga del vento, della pioggia e dei mari agitati. Durante l’estate, quando il tasso di erosione è generalmente inferiore, la raccolta di fossili dipende maggiormente dalla scissione di potenziali rocce o dall’esame delle superfici esposte all’aria.

Indipendentemente dal periodo dell’anno, nelle località costiere è meglio far coincidere la tua visita con una marea che si abbassa. Se la marea ha già iniziato a salire al tuo arrivo, la raccolta sarà limitata a un’area e un tempo limitati. La maggior parte delle località costiere segue un ciclo di 12 ore, con la bassa marea che si verifica 6 ore dopo l’alta marea e poi sale all’alta marea 6 ore dopo. Gli orari delle maree locali (fino a sette giorni in anticipo) sono disponibili di solito sui migliori siti meteo.

Per quanto riguarda l’attrezzatura, i luoghi in cui la roccia è dura, una combinazione di martello e scalpello rappresenta gli strumenti più adatti, altri preferiscono utilizzare il martello di geologo da solo, tuttavia ciò offre un controllo minore durante l’estrazione di fossili. Il martello deve essere sufficientemente pesante in modo che possa essere facilmente gestito senza causare sforzi all’utente, per cui per le persone con meno forza e bambini si consiglia un peso della testa di 500 grammi o meno. Prima di acquistare un martello, prova diversi pesi fino a trovare quello che ti fa sentire a tuo agio.

L’attrezzatura necessaria per la ricerca di fossili.

Uno scalpello è necessario insieme a un martello per rimuovere i fossili dalla roccia: anzi due, uno scalpello grande per completare la maggior parte del lavoro e uno più piccolo e preciso per un lavoro più fine. Si consiglia uno scalpello in acciaio freddo poiché questi sono appositamente progettati per le pietre dure. L’elmetto protettivo è uno degli elementi più essenziali dell’attrezzatura di sicurezza per cui procurati un elmetto di qualità. Il cappello duro di un costruttore standard è il minimo che dovrebbe essere indossato in aree soggette a caduta massi, in particolare pareti rocciose e all’interno di cave.

Durante il martellamento delle pietre esiste il rischio di lesioni a causa di schegge di roccia, a meno che non venga indossata la necessaria protezione per gli occhi. Gli occhiali di sicurezza assicurano che eventuali schegge vengano deviate dagli occhi. La protezione degli occhi dovrebbe essere indossata anche dagli spettatori, poiché le schegge possono spostarsi di diversi metri dal loro punto di origine. I guanti pure sono essenziali, poiché impediscono la formazione di vesciche mentre si martella. Consigliamo dei guanti senza dita composti da una parte inferiore in pelle per aderenza e comfort.

Il pennello è una parte essenziale di un kit di attrezzi per collezionisti di fossili, sia sul campo che a casa. Nei casi in cui un fossile sia parzialmente coperto da materiale sciolto e polvere, il pennello può essere utilizzato per pulire la superficie al fine di valutare il metodo di recupero più adatto. È anche utile quando si effettuano riparazioni sul campo per pulire le superfici adiacenti prima dell’incollaggio. Consigliamo un pennello a setole morbide e fini. Infine, una lente di ingrandimento a mano (ad es. da 10x) consente al cacciatore di fossili di godere dei dettagli più fini degli esemplari che trova.

Il pennello è molto utile per la pulitura dei reperti durante lo scavo.

Cautele ed estrazione dei fossili

Se intrapresa in modo ragionevole e con conoscenza dei rischi personali, la caccia ai fossili è ragionevolmente sicura; tuttavia i siti di raccolta di fossili produttivi si verificano in genere in aree con alti tassi di erosione, principalmente a causa delle forze naturali e talvolta delle azioni delle persone. In queste aree è probabile che si incontrino terreni imprevedibili, tra cui: rocce che cadono, superfici scivolose, aree soggette a isolamento dalla marea in arrivo, forti pendenze e superfici instabili. In casi estremi questi pericoli possono provocare lesioni gravi, un po’ come nell’escursionismo di montagna.

Nella maggior parte dei casi, i fossili possono essere raccolti senza causare danni inutili all’area o infrangere la legge; tuttavia, ci sono luoghi e casi in cui i visitatori devono seguire specifiche linee guida durante la raccolta, in particolare i siti protetti, di interesse archeologico o soggetti ad altri vincoli. Vale la pena di cercare in anticipo l’area sul web per capire le eventuali restrizioni, ove possibile queste informazioni sono facilmente recuperabili con una ricerca online di pochi minuti.

Un reperto fossile che vi potrebbe capitare di trovare.

Come regola generale, i fossili che si trovano in situ (nella loro posizione originale all’interno della roccia fresca, della piattaforma della spiaggia o della parete rocciosa) non dovrebbero essere raccolti. L’estrazione di un campione in situ può causare danni all’area circostante, è anche una procedura molto più complicata e può provocare danni irreparabili se intrapresa con noncuranza. Vi sono possibili eccezioni a questa regola, ad esempio se il campione ha valore scientifico e rischia di essere danneggiato.

In casi come questo, dovrebbe essere consultato un membro esperto della comunità scientifica per offrire supporto e consulenza; è meglio evitare collezionisti commerciali in queste circostanze. Una volta raggiunta la decisione di estrarre un fossile, il passo successivo è pianificare attentamente un metodo di estrazione adeguato. Durante l’estrazione il fossile è nella sua massima vulnerabilità; la roccia circostante (matrice) può essere imprevedibile e rompersi o frantumarsi quando meno previsto.

Un’estrazione ben pianificata riduce il rischio di danni e prende in considerazione il risultato finale desiderato, ovvero come verrà preparato e visualizzato il campione. Vale la pena fermarsi un attimo e considerare i vari risultati che possono sorgere. In alcuni casi potrebbe essere necessario rafforzare il campione e/o la matrice circostante prima di procedere. Ad esempio, è comune trovare crepe presenti in natura che passano nelle vicinanze, sotto o persino attraverso il fossile; una matrice debole potrebbe sgretolarsi durante l’estrazione e pertanto deve essere stabilizzata prima di procedere.

Un grande osso di tirannosauro.

Una supercolla a presa rapida è una tecnica controversa ma utile in queste situazioni, che fornisce stabilità essenziale prima di martellare. Si noti che un’applicazione eccessiva o errata può causare danni irreversibili al campione. Come regola generale, utilizzate la quantità minima di colla necessaria e applicatela il più lontano possibile dal campione: una goccia di supercolla liquida seguirà la fessura senza bisogno di aiuto. Evita che la colla entri in contatto con la superficie del fossile, poiché può essere difficile da rimuovere. Una volta che il fossile e la matrice sono stabili l’estrazione può avvenire.

Si consiglia di conservare quanta più matrice possibile attorno al campione, in quanto ciò lo proteggerà durante l’estrazione e il trasporto. Prima di rimuovere il campione si può creare un piedistallo attorno al fossile, utilizzando un martello e uno scalpello affilato per rimuovere la matrice entro 3 cm dal campione e ad una profondità simile. La base del piedistallo fornisce un supporto sicuro sotto il campione, alcuni leggeri tocchi ben assestati rilasciano il piedistallo con il fossile intatto sulla parte superiore. Per i fossili contenuti in rocce e argille più morbide si può usare una punta d’acciaio al posto di martello e scalpello.

Trasporto e registrazione del campione

Una volta che il campione è stato estratto, deve essere accuratamente avvolto con schiuma o un equivalente come un giornale, facendo attenzione a non schiacciarlo nel processo. Prima di iniziare, osservate se il campione è asciutto o bagnato, l’obiettivo è quello di mantenere il fossile nel suo stato attuale fino a quando non può essere preparato a casa. I rapidi cambiamenti nel contenuto di acqua derivanti dall’essiccazione o dall’ammollo possono causare danni al campione.

Preparazione di un reperto per il trasporto.

Ciò è particolarmente importante per i fossili trovati sulla costa che richiedono ammollo per rimuovere il sale indesiderato dalla matrice e dal fossile; un fossile che è stato lasciato asciugare durante il trasporto può venire danneggiato. Posizionate il fossile al centro di un singolo foglio di schiuma e piegate ciascuno degli angoli e il campione. Continua a avvolgere finché il campione non è contenuto in un piccolo pacco, applica tutta la schiuma che ritieni necessaria per evitare danni causati da urti o colpi. Per finire, usa elastici per mantenere la schiuma in posizione (il nastro adesivo non è adatto in condizioni di bagnato).

È buona norma documentare i luoghi in cui vengono scoperti i fossili, poiché ciò contribuisce al loro valore scientifico. Tenete un registro della posizione e dell’orizzonte visibile (se noto) rende meno complicato il compito di identificare i fossili in una fase successiva; allo stesso modo se il campione traspare poter essere una nuova specie, questi dettagli si riveleranno essenziali. Un registro accurato con i dati sul ritrovamento del fossile sarà anche prezioso per i futuri destinatari come musei e altri collezionisti. Una volta a casa, le informazioni raccolte devono essere conservate in un luogo sicuro.

Una fotocamera digitale è uno strumento efficace per la registrazione di queste informazioni. Vale la pena scattare più foto da diverse angolazioni, catturare il più possibile lo sfondo e indicare con un dito la posizione in cui è stato trovato il fossile. Oltre a scattare fotografie, qualsiasi informazione specifica che non può essere acquisita visivamente, ad es. il nome della formazione o del letto in cui giaceva (se noto) deve essere annotato su un blocco di carta. Un’etichetta di identificazione deve essere apposta sul lato inferiore del campione per un facile riferimento con il registro di cui sopra.